Coronavirus stort varkenshouderij VS in crisis

De Amerikaanse varkenssector gaat diep gebukt onder de gevolgen van het coronavirus. Het meest zichtbaar zijn de forse prijsverlaging en weggevallen slachtcapaciteit. Daardoor gaan varkenshouders en vleesverwerkers noodgedwongen over tot het euthanaseren van de dieren.

Nog maar drie weken geleden staakte het Amerikaanse Smithfield Foods het slachten van varkens in een slachterij in Zuid-Dakota. Door ziekte van werknemers, angst voor de ziekte en beschermende maatregelen ligt inmiddels zo’n 30% van de Amerikaanse slachtcapaciteit stil. Naast Smithfield betreft het onder andere concerns als JCB Pork, Cargill en Tyson Foods.

De gevolgen voor de Amerikaanse varkenssector zijn desastreus: de varkensprijs is ingestort en varkenshouders blijven met zware varkens zitten.

Ingewijden noemen de crisis de grootste sinds decennia. De US National Porc Producers Council meldt dat de industrie dit jaar $ 5 miljard (€ 4,6 miljard) verliest, zo’n $ 36 (€ 33) per varken. Overigens is de crisis ook voelbaar in buurland Canada. Export van levende varkens naar de VS is stilgevallen en prijzen zijn gekelderd.

Productie varkensvlees liep tegen grenzen aan

De coronacrisis komt op een moment dat de varkensvleesproductie tegen grenzen aanliep. De productie nam de afgelopen jaren met zo’n 4% per jaar toe, aangezwengeld door de Chinese vleeshonger. Tot de coronacrisis voorspelde het Amerikaanse landbouwminiserie (USDA) een recordproductie van 13,15 miljoen ton karkasgewicht. De slachtcapaciteit is echter onvoldoende meegegroeid en ook zonder corona was in de loop van het jaar een probleem ontstaan. Het heeft de huidige crisis zeker versterkt.

Ook andere aspecten maken de impact van de coronacrisis groter dan in Europa. Door de late reactie van de overheid slaat het virus hard toe. Bovendien kent de VS een slechter sociaal en medisch vangnet. Dat forse prijsdaling komt doordat de binnenlandse consumptie is verschoven van restaurants en foodservice naar retail heeft een negatief effect op dure onderdelen als ham en bacon.

Lees ook: Massale euthanasie in VS door gebrek aan slachtcapaciteit

Slachterijen werken aan noodprogramma’s

De situatie op de bedrijven doet denken aan de uitbraak van varkenspest in Nederland. Varkenshouders remmen de groei met aangepast voer, vullen elke ruimte met varkens en euthanaseren indien nodig. In de fokkerij zijn maatregelen genomen zoals dragende zeugen aborteren, versneld afvoeren van zeugen en de minste biggen euthanaseren. Het wijst erop dat de ondernemers rekenen op een langdurig probleem.

Ook slachterijen werken aan noodprogramma’s. Het idee is om de varkens wel te slachten en vervolgens te exporteren of vernietigen. Een slachterij van JCB Pork is voor die bestemming inmiddels aangepast.

Begin deze week liet president Donald Trump via een zogenoemd Defense Production Act weten dat heropening van de slachterijen topprioriteit heeft en federale overheidssteun een must.

Lees ook: Trump dwingt slachterijen VS open te blijven

Eerder gaf de overheid steun aan de varkensindustrie ter waarde van $ 1,6 miljard (€ 1,47 miljard). Een groot deel daarvan bestaat uit rechtstreekse steun aan varkenshouders. USDA zet een zogenoemd National Incident Coordinaton Center op om varkenshouders te helpen zoeken naar nieuwe afzet of euthanaseren indien nodig.

De komende weken worden cruciaal. Als slachterijen eventueel met een kleinere bezetting opstarten, kan de grootste pijn worden verlicht. Zeker is dat miljoenen varkens niet aan de reguliere slachthaak belanden en de varkenshouderij een financieel zwaar jaar tegemoet gaat.

2/3 artikelen over | Registreer om meer artikelen te lezen.