Toekomst precisielandbouw: netto resultaat is wat telt

26-02-2020 | |

Ruim 1.300 boeren, wetenschappers, ondernemers, investeerders en andere belangstellenden in precisielandbouw verzamelden zich op de conferentie EvokeAg, 18 en 19 februari in Melbourne. Samen wisselden zij van gedachten over de toekomst van de landbouw en de productie van voedsel.

De enorme interesse van investeerders in agtech ofwel precisielandbouw is natuurlijk mooi, maar boeren zijn vooral op zoek naar verbetering van hun productiviteit, winstgevendheid en duurzaamheid. Met die nuchtere visie kwam topman Mark Allison van het oude agrarische bedrijf Elders op een grote conferentie over de toekomst van agri en food in het Australische Melbourne.

“Wat boeren nodig hebben is technologie die bijdraagt aan het netto resultaat”, zei de CEO van Elders. “Boeren hebben steun nodig van de aanwezigen op dit evenement om ervoor te zorgen dat de digitale vooruitgang voorziet in hun behoeften.”

EvokeAg grootste evenement in agtech en agrifood

De conferentie vond plaats tijdens het evenement EvokeAg in het historische Royal Exhibition Building in Melbourne. Evoke Ag is het grootste evenement op het gebied van agtech en agrifood in de regio Azië en Oceanië. Geen wonder dat ook een groot aantal jonge ondernemers en start-ups acte de présence gaf. Het bood ze een kans om hun positie in deze snel groeiende sector verder te verstevigen. Ze hebben de wind mee, want de investeringen in precisielandbouw en agrifoodtechniek groeien explosief in Australië.

Lees verder onder de foto’s en andere media

{{foto,2}}

In een speciale ‘start-up straat’ deden beginnende ondernemers hun best de aandacht van bezoekers te trekken. Ondernemer Cameron Leeson van thingC, dat robots wil produceren voor akkerbouw en tuinbouw, zag in EvokeAg een mooie kans om zijn start-up over het voetlicht te brengen.

“We hebben veel belangstelling gehad van bezoekers”, zegt hij. “Ook veel boeren zijn geïnteresseerd. Ik denk dat ze onze visie en het ontwerp van onze robot kunnen waarderen. Ook het feit dat we een volledig elektrische robot aanbieden, spreekt mensen aan. Daar kunnen ze namelijk – geheel onafhankelijk van brandstof – mee aan het werk. Wij hebben batterijen die zes uur meegaan.”

Droom bereikt met SwarmFarm Robotics

Het is niet eenvoudig om een agrarische robot ook commercieel tot een succes te maken. Maar SwarmFarm Robotics is het gelukt. CEO Andrew Bate, ook aanwezig in Melbourne, heeft na acht jaar zijn droom bereikt.

“Er zijn maar een paar bedrijven zover gekomen dat ze ook werkelijk de sleutels van een robot aan hun klanten hebben kunnen overhandigen. Wij hebben nu acht robots die dagelijks bij boeren aan het werk zijn. Daar zijn we erg trots op.”

Crackers van gewassen die bodem gezond houden

Ook voedselinnovatie kreeg de ruimte op EvokeAg. CEO van Alpha Food Labs in de VS, Mike Lee, opende Evoke Ag als spreker. Zijn inspanningen zijn voor een groot deel gericht op duurzaamheid. “Maar duurzaamheid moet ook smaak en voedingswaarde met zich meebrengen”, vindt Lee. “Dus proberen wij daar aan te werken.”

Zo vroeg Lee een groep boeren in de staat Washington wat ze zouden willen verbouwen om zo goed mogelijk voor hun land te zorgen. “Als graanboeren gaven ze ons de namen van negen gewassen die hun land gezond zouden houden. Wij zijn vervolgens gaan kijken wat we hiervan konden maken. We hebben inmiddels een smakelijke cracker ontwikkeld, Crop Crackers; die willen we nu op de markt brengen. Crackers zijn de de VS goed voor een markt van € 4,2 miljard…”

Alternatieve eiwitten kans of bedreiging voor veehouder?

De discussies en visies van deskundigen richtten zich ook op de toekomst van eiwitten in de wereld. Duidelijk is dat de rol van vleesvervangers steeds groter wordt. Of dat nu een bedreiging voor de veehouders is, of juist een kans voor akkerbouwers om de benodigde producten te leveren, daarover liepen de meningen fors uiteen.

Volgens de meeste sprekers is het wel duidelijk dat de groei van de wereldbevolking noopt tot de productie van alternatieve eiwitten. Volgens Michael Fox, oprichter van Fable Foods, een start-up gericht op een vleesvervanger gemaakt van shiitake-paddenstoelen, kiest een groeiend aantal consumenten ervoor minder vlees te eten.

“Om redenen van gezondheid, klimaat en ethische overwegingen”, opperde Fox. “En het is duidelijk een wereldwijde trend. Je ziet het in het westen, in Azië en zelfs in traditionele vleesmarkten in Zuid-Amerika.”

We moeten wel proberen de traditionele veehouderij doelmatiger te maken

Volgens Justin Webb van Agriwebb, dat veehouders helpt het overzicht in hun bedrijf te houden, is deze trend weliswaar merkbaar in het westen, maar neemt de vleesconsumptie wereldwijd nog steeds toe. Dat heeft vooral te maken met de stijgende inkomens in China, zei hij.

Webb meent dat er voor zowel vleesvervangers als echt vlees voldoende groei blijft in de toekomst; de vraag naar beide blijft toenemen. “Maar we moeten wel proberen de traditionele veehouderij doelmatiger te maken”, benadrukte hij.

Ruimte voor verbetering

John Hartnett, CEO van investeringsbedrijf SGV uit Silicon Valley (VS) en van Thrive, dat start-ups in agrifood en precisielandbouw verder helpt, was veelvuldig te zien als spreker tijdens EvokeAg. Hij signaleert een explosieve ontwikkeling van agtech in Australië op dit moment. “We zien een verdubbeling van investeringen in agtech start-ups tot € 25 miljoen, veel nieuwe initiatieven, en ik ben erg onder de indruk van de kwaliteit van de nieuwe bedrijven die hier te zien zijn.”

{{foto,3}}

Meer investeringen in agrifood-technologie

Oprichter Michael Dean van investeringsplatform Agfunder sprak van een toename in investeringen in agrifood-technologie van 83%. Volgens een nieuw rapport van Agfunder is in 2019 in Australië ruim € 55 miljoen in deze sector gestoken.

Hoofd start-ups in Australië en Nieuw-Zeeland van Amazon Web Services, Rachael Neumann, gaf aan dat er nog steeds ruimte voor verbetering is. Onderzoek in en ontwikkeling van start-ups is van groot belang om innovatie te bevorderen, benadrukte ze. “Op dit moment investeert Australië 1,87% van zijn bruto nationaal product in start-ups, terwijl het wereldwijde gemiddelde 2,3% is. Ik denk dat het dus nog beter kan.”

Perspectieven boeren verbeteren met innovaties

Sarah Nolet, gespreksleider tijdens EvokeAg en onder meer CEO van Agthentic, een agrifood-adviesbedrijf, meent dat weliswaar sprake is van een enorme groei en ontwikkeling, maar dat er ook een hype waarneembaar is.

“Aan de ene kant zien we heel veel investeringen naar start-ups gaan waarvan boeren zeggen: dat is niet echt nuttig. Maar we zien ook dat de investeringen nieuwe innovaties verder helpen en de perspectieven van boeren verbeteren. We hebben heel lang hetzelfde gedaan in de landbouw. Maar er komt nu toegevoegde waarde bij voor boeren.”

Nolet wijst erop dat de autonomie van boeren verbetert dankzij nieuwe technologie. “Kijk naar de robots en andere vormen van automatisering. Het wordt steeds lastiger om mensen te vinden, en het werk moet toch gebeuren. Technologie kan dit probleem oplossen: met kleinere werktuigen, in moeilijke omstandigheden, vaak preciezer en tijdens alle uren.”

Groeneveld
René Groeneveld Freelance redacteur


Beheer